人と猫の歴史!僕らはいつから仲良しなの?

人と猫の歴史!僕らはいつから仲良しなの?

人と猫の歴史

いまやペットとしてかけがえのない存在である猫たち。でも、猫と人間がいつから共存しはじめたのか、その歴史は意外に知られていないものです。猫はいったいいつから存在したの?ペットとして飼われるようになったのはいったいいつから?なぜ人間と猫は仲良く暮らすようになったの?そんな疑問を持つ方も多くいらっしゃることでしょう。実は、いつから人間と猫が共に暮らし始めたのか、まだ明確にはなっていないことも多くあります。しかしながら、世の中には猫の歴史についての書物や遺物がいくつか残されており、そこから人間と猫の歴史をたどることができます。人間と猫の意外な歴史、あなたはどのぐらい知っていましたか?

猫がはじめて飼われるようになったのは?

そもそも人間は、いつごろから猫と共存するようになったのでしょうか?現在飼われている家猫達の祖先は、今の中東のあたりに生息していたリビアヤマネコでる可能性が大きいといわれています。リビアヤマネコは、今から9,500年~4,000年前のどこかの段階で、人間と接点を持つようになったという説が有力のようです。10年ほど前に、約9,500年前のキプロス島の遺跡から、人間と共に埋葬されたネコ科動物の遺骨が発見されていることから、このあたりから猫が家畜化され、人間と共に生活を始めたのではないかと考えらています。また、猫はもともとはねずみを捕獲させる目的で飼われ始め、そのうち家畜化してペットとなったとされています。猫は古代ギリシア人やローマ人にとっても、ねずみ退治をしてくれるということで大変重宝されていました。また、古代エジプトにおいては、猫は徐々にトーテミズムに組み入れられるようになり、雄猫が太陽神の象徴とされ重宝されるようになっていきました。そのうち猫ははっきりと神格化され、神として崇められていた時代すらあったのです。

日本での人間と猫の歴史

猫が日本に最初に渡来したのは、日本に仏教が伝え始められた538年頃ではないかと言われています。このころから日本と中国の間で貿易が盛んになり、中国から船で色々な荷物が日本に運ばれるようになります。そういった荷物の中身を害虫やねずみから守る為に、猫を船に乗せて渡来したのではないかと言われています。そのうちに日本国内に猫が増えていき、野良猫から徐々に家畜化していったのではという説が有力のようです。日本で、猫に関しての記録が初めて残されてたのは平安時代の宇多天皇とされていて、唐(昔の中国の王朝)から猫を受け取ったことを記した日記が発見されています。その後、かの有名な源氏物語などといった物語にも、徐々に猫が登場するようになり、このころは既に猫が人間と共同生活を共にしていたことがわかります。とはいっても、書物に残されている内容では、この時点では猫はまだ上流階級の貴族が飼っていることが多く、一般庶民が飼っていたとされる記録はあまりありません。このことからも、猫は貴族の間で高級なペットとされていたのではと考えられます。この頃、猫好きで有名になった天皇のおもしろい話が1つあります。平安時代に活躍した一条天皇です。彼は自分の愛猫の出産の時、わざわざ乳母までつけて、産後には「産養い」と呼ばれる祝宴まで執り行ったと、清少納言の枕草子に書き残されています。時代はうつりかわり、今日は害虫やねずみを捕る必要もなくなりました。そして猫は狩りの道具から、徐々に家族の一員となったわけです。

現代の猫~ペットとしてのかかわり

先に書いたような歴史をだどると、いかに人間が長く猫と生活を共にしてきたかがわかりますね。歴史上では、猫は昔からただペットとして飼われていたわけではなかったのです。元々はどちらかというと狩りのための道具とされていた猫達ですが、その人なつっこい性格からか、徐々に愛玩動物として人々に愛されていくようになります。猫は現在、世界で最も人気のあるペットと言われており、その数はなんと、推定約6億匹ともいわれています。猫を飼っている人が多い国はアメリカと中国が最も多く、ロシア、ブラジルなどが次に続きます。それでは現在の日本ではどうかというと、やはり約35%が何かしらのペットを飼っていると言われており、猫もそのうちの約半数とされています。猫をペットとして飼いやすい理由は、犬と比べて毎日の散歩がいらなかったり、小さくて室内で気軽に飼うことができることなどが魅力といえるでしょう。猫は基本的には群れを作らないので、自分に都合が良い時にしか人間により付きませんが、そのほどよい距離感がいいと猫を飼う人も多くいるのです。猫たちはマイペースな生き物ですから、人間が遊びたいから遊ぶ、なんていう都合はおかまいなし。だからこそべったりくっつきすぎず、お互いにほどよい距離を保ちながら生活していられることも、猫がペットとして長く愛される理由かもしれませんね。

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